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Eléphant Sri Lanka

La Fundación Millennium Elephant, situada en Rambukkana, en el centro de Sri Lanka, ayuda a los elefantes que han sido maltratados en el pasado.

En este caso, no se trata de someter al elefante a actividades turísticas contrarias a su naturaleza, como paseos en sus espaldas bien cómodos sentados en Howdahs (nombre dado al asiento utilizado para transportar personas). El principio es simple, seguir al elefante en su entorno y no imponerle nada. Son los visitantes quienes deben adaptarse al animal, y no al revés, y eso es lo que hace el encanto del lugar.

LAS PRIMERAS EXPECTATIVAS Y TEMORES

A primera hora de la mañana, me voy de Colombo emocionada por pasar un momento especial con los elefantes. En el pasado tuve la suerte de ver elefantes africanos majestuosos durante un safari en el Parque Kruger, pero, apasionada por los animales, me moría por ver elefantes asiáticos y poder, esta vez, acercarme a ellos.

He elegido para ello la Millennium Elephant Foundation (MEF), creada en 1999 y primera asociación caritativa para los elefantes en cautividad en Sri Lanka, porque para mí era impensable participar en el maltrato de un elefante financiando una actividad turística nefasta para él. Por el contrario, quería ayudar a protegerla.

Al llegar a Rambukkana, paso por algunos sitios que ofrecen actividades con elefantes y empiezo a cuestionarme la autenticidad del lugar al que voy. ¿Es realmente un lugar agradable para los elefantes? ¿Debo esperar estar entre docenas de otros visitantes?

Con estas preguntas en mente llego alrededor de las 10:00 a las puertas de la Fundación Millennium Elephant.

Para mi agradable sorpresa, el lugar parece bastante tranquilo y, ese día, pocos otros visitantes cruzarán mi camino.

PRESENTACIÓN DEL LUGAR

Directamente una guía viene hacia mí para explicarme el funcionamiento del lugar y la diferencia entre elefantes de África y elefantes de Asia. Por ejemplo, me dice que los elefantes de Asia son más pequeños porque, a diferencia de los elefantes de África, no necesitan encontrar su comida en las alturas. Si los elefantes tienen orejas largas, es para poder respirar. También estoy aprendiendo que el elefante muere cuando todos sus dientes están gastados porque ya no puede masticar y, por lo tanto, comer bien. Luego veo esqueletos de elefante y sigo siendo plenamente consciente de la majestuosidad de este animal.

El guía me dice que la Fundación tiene ahora 10 elefantes.

Me explica que la mayoría de los elefantes son considerados animales domésticos en Sri Lanka, por lo que una gran parte de ellos sufren una vida de malos tratos, obligados a hacer cosas contra su naturaleza como llevar a los turistas en su espalda durante todo el día. Algunos también provienen de templos donde los elefantes se utilizan para ceremonias para después ser encadenados en terrenos demasiado pequeños para ellos.

Para luchar contra esto, la fundación recupera elefantes de su dueño (para que estos últimos acepten separarse de ellos, la fundación les paga un salario cada mes para compensar los ingresos que habría aportado la explotación del elefante).

durante esta muy interesante introducción, no puedo dejar de sentirme atraída por lo que está pasando a mi alrededor. Tengo la suerte de ver elefantes vagando libremente por la Fundación y sólo tengo el deseo de conocerlos lo antes posible.

EL ENCUENTRO CON LOS ELEFANTES

Creo que el guía siente mi entusiasmo y mi impaciencia ya que empieza a hablarme de la parte «práctica» de la visita. Me explica que durante toda la visita seguiré al mismo elefante y su mahout (maestro, guía y cuidador del elefante, él es el único que puede comunicarse con él y acercarse a él).

Cada grupo de visitantes está asociado con un único elefante y debo decir que me gusta ese principio. Esto permite crear un vínculo privilegiado con el elefante y estar en intimidad con él.

Así que pasaré la tarde con sólo el guía, el elefante, su mahout, y otra francesa (Sandra). ¡Me gusta estar lejos de las multitudes de turistas!

Empezamos por alimentar al elefante con fruta.

Sandra está mucho más cómoda que yo, que siempre tengo miedo de que me muerdan. Lo cual es teóricamente imposible ya que el elefante toma la comida con su trompa, que le sirve de nariz, pero también de dedo, para poner la comida en su boca.

Luego iremos a dar un paseo por el bosque. Nos detenemos en el camino porque un vecino que vive al lado de la Fundación da al mahout una caña de azúcar para ofrecerle al elefante. Una cosa es segura, ¡el elefante se deleita con este pequeño tentempié! Nada sorprendente ya que es una de sus comidas favoritas. Sigo sorprendida por la inteligencia de este animal que consigue cortar la caña de azúcar en pequeños pedazos con su trompa para poder masticarla mejor.

Luego volvemos al camino, el elefante delante y detrás de nosotros. En ningún momento se ve obligado a hacer nada. Si decide hacer las cosas a su manera y no quiere hacer ciertas cosas, nos corresponde a nosotros adaptarnos.

En el camino, el Mahout me hace una señal para que suavemente acaricie la trompa del elefante. Tengo que admitir que tengo aprehensión de acercarme al elefante. Con cada ruido o movimiento de su parte mi corazón se acelera ante este animal que me impresiona y ante el cual no doy la talla. Qué felicidad cuando finalmente puedo acariciar su piel áspera. Como me explica el Mahout, no tengo que preocuparme. Si no asusto al elefante o no busco hacerle daño, este tampoco me hará daño.

Terminamos el viaje tranquilamente.

Luego llega el momento del día favorito del elefante: ¡el baño!

Nos dirigimos al río. El elefante no se hace rogar y se acuesta directamente en el agua. El guía nos da a Sandra y a mí una cáscara de coco para cepillar el elefante que parece disfrutar de este momento.

Es con este final maravilloso que decimos adiós al guía, al elefante y a su Mahout con los que acabamos de compartir un hermoso medio día.

A continuación, me dirijo a la casa colonial de la Fundación para disfrutar de una comida sencilla pero muy buena. La atmósfera es muy tranquila. Me cruzo con algunos otros visitantes, todos muy contentos con esta experiencia.

Antes de irme, voy a la tienda de regalos. A unos pocos metros, me cruzo con una persona que dibuja elefantes en imanes de madera. Hay elefantes de todos los tamaños y precios. Coleccionando los imanes de todos los lugares a los que voy, decido comprar uno en recuerdo de aquel día que fue inolvidable para mí. Estoy contenta porque sé que el dinero recaudado se dedicará a comprar los medicamentos y la atención que necesitan los elefantes.

EL RESUMEN DE LA JORNADA

Cuando me marcho de la Fundación a eso de las dos de la tarde, me siento feliz y tranquila por no haber visto ningún elefante forzado o maltratado.

Pagando un suplemento, los visitantes pudieron subir en la espalda de los elefantes durante unos minutos. También me complace que no se haya utilizado ningún Howdah y espero que en un futuro próximo la Fundación cuente con fondos suficientes para detener esta práctica. Sé que es su deseo y que el bienestar del elefante es su prioridad. Por otra parte, la Fundación acoge a voluntarios durante algunos días o semanas para ayudarles en su misión. Éstos vienen de todas partes, desde Sri Lanka como de países extranjeros, para poder contribuir a ofrecer una mejor vida a los elefantes.

Por supuesto, lo mejor para los elefantes, que son sobre todo animales salvajes, sería estar en plena naturaleza, pero como para muchos animales, una vez domesticados, es muy complicado para ellos sobrevivir en su entorno natural. Por lo tanto, la fundación es el mejor lugar para ellos, ya que una de sus misiones es también crear un espacio suficientemente grande en el que puedan vagar libremente.

Uno de mis miedos al visitar la Fundación era ver elefantes encadenados. Así que me sentí aliviada de no ver casi ninguna cadena. El guía me explicó más tarde que los elefantes más tranquilos o acostumbrados a su mahout no necesitan cadenas. Sólo los elefantes un poco más coléricos los usan por seguridad, más para las personas que para sí mismos. La idea sería abolir por completo esas cadenas, pero lleva tiempo. Como cambiar los hábitos turísticos por un enfoque más ético hacia los elefantes.

Si lo deseas, también es posible dormir en la fundación, ya que ésta ofrece algunas habitaciones sencillas pero confortables. En este caso, el programa se adaptará un poco, ¡pero la experiencia será igualmente única!